Con históricos ponches, Mitchell esculpió su propia leyenda

Las leyendas de los Yankees Lou Gehrig (izquierda) y Babe Ruth miran mientras la lanzadora de Chattanooga Jackie Mitchell calienta. (Foto AP)

Por Kelsie Heneghan

@Kelsie_Heneghan

Hay muchas leyendas que rodean a Babe Ruth y su poderoso bate, su personaje más grande que la vida que dominaba todos los estadios y todas las cámaras. Pero esta historia trata sobre el gran Bambino ponchado y el lanzador que tal vez lo engañó. Esta es una historia sobre una niña llamada Jackie.

El 28 de marzo de 1931, el propietario de Chattanooga Lookouts, Joe Engle, contrató a Jackie Mitchell para que lanzara para su escuadrón Doble-A contra los Yankees en un juego de exhibición.

Jean Patrick, autor de “La chica que ponchó a Babe Ruth”, dice que en ese entonces era común que equipos como Nueva York se detuvieran en las ciudades de las Ligas Menores en el viaje en tren a casa desde el entrenamiento de primavera en Florida.

“Pero lo que fue diferente, por supuesto, fue que Jackie estaba jugando”, dijo Patrick.
El juego estaba originalmente programado para el 1 de abril. La fecha del Día de los Inocentes puede haber sido suficiente para plantear preguntas, pero la gente sospechaba aún más que se trataba de un truco publicitario debido al hecho de que fue Engle quien lo organizó.

En esta imagen de 1931 divulgada originalmente por el Museo de Historia Regional de Chattanooga, la lanzadora Jackie Mitchell aparece junto a Babe Ruth (centro) y Lou Gehrig. Según el productor de un programa de TV, la serpentinera ponchó a ambas leyendas del béisbol ese día (AP foto/Chattanooga Regional History Museum, archivo).

“Era el P.T. Barnum de las ligas de Bush. Era conocido por promociones a veces extravagantes”, dijo Andy Broome, autor de “Her Curves Were Too Much for Them”.

“Durante la Depresión, una vez regaló una casa con un automóvil en el garaje. Una vez cambió a un jugador por un pavo. Hizo una publicidad y promociones increíbles para las Ligas Menores”.

Si bien Broome reconoce que Engle vio el potencial de hacer dinero al contratar a Mitchell, cree que el propietario también vio talento.

A los 17 (o, según algunos informes, 18), Mitchell tenía algunos años de pelota semiprofesional en su haber, jugando para equipos masculinos y femeninos en Chattanooga y trabajando con Major Leaguer Dazzy Vance.

Muchos se fijaron en Mitchell cuando ponchó a nueve hombres a la edad de 16 años, según Patrick. Mitchell era muy atlética y también jugaba baloncesto semiprofesional, agregó Broome. La zurda estaba entrenando en Atlanta con el ex Major Leaguer Kid Elberfeld cuando Engle observó y formuló un plan.

“[Engle] la trajo. Sabía que esto podría funcionar”, dijo Broome. “Sabía que esto era más que un truco publicitario, que ella no iba a salir y avergonzarse”.
Llegó el 1 de abril y también las lluvias, lo que empujó el gran debut de Mitchell al día siguiente. Frente a una multitud de 4.000 personas, Clyde Barfoot dio la salida a los Lookouts. Pero después de que Earle Combs dobló y Lyn Lary le dio un sencillo, el mánager de Chattanooga, Bert Niehoff, llamó al bullpen.

Jackie Mitchell (segunda desde la izquierda) le da la mano a Babe Ruth (derecha) mientras Lou Gehrig (izquierda) y el gerente del equipo Joe Engel (segundo desde la derecha) observan.

Treinta y tres años después de que Lizzie Arlington se convirtiera en la primera mujer en jugar béisbol profesional y 12 años antes de que se formara la Liga de Béisbol Profesional Femenino All-American, Mitchell tocó la goma contra los Yankees.

Primero: posiblemente el mejor bateador de todos los tiempos.

Ruth entró en la caja y realizó un primer lanzamiento alto para una pelota. Después de pasar los siguientes dos lanzamientos, el Sultán de Swat tomó el cuarto lanzamiento para el strike tres. Ruth golpeó su bate con ira y se volvió hacia el árbitro, probablemente para discutir la decisión.

“Lo que mucha gente dijo de ella es que tenía una extraña habilidad para adivinar a los bateadores”, dijo Patrick. “Tenía un control fenomenal y podía hacer que esa bola cayera, ya fuera un drop o una forma de curva que caía, quiero decir, quién sabe exactamente qué era”.


Mitchell pudo exhalar, pero solo por un segundo. Otro bateador legendario se acercaba era Lou Gehrig. La relevista hizo que el Caballo de Hierro olfateara en tres lanzamientos para el segundo ponche de su legendario debut.

Y después de caminar a Tony Lazzeri con cinco lanzamientos, la salida de Mitchell terminó. Broome dice que se suponía que la zurda lanzaría más tiempo, pero había trabajado demasiado el brazo en preparación para el gran juego.

“Estoy contento de tener el placer de lanzar contra el Sr. Ruth y el Sr. Gehrig. Creo que ambos son buenos hombres y grandes peloteros”, dijo Mitchell a los periodistas, según Patrick.

“No veo nada extraño en mi ponche. Al menos han sucedido cosas más extrañas. Ni siquiera a los mejores bateadores pueden poncharlos a todos. Solo traté de dar lo mejor de mí y soy la chica más feliz del mundo”.


Mitchell pasó a jugar para otros equipos profesionales, así como para House of David, el equipo de béisbol de una comuna de Michigan que organizó juegos de exhibición similares a Harlem Globetrotter para recaudar dinero.

El debate todavía gira sobre cómo se rescindió su contrato con los Vigilantes o si fue solo por un día en primer lugar. Muchos dicen que el comisionado Kenesaw Mountain Landis anuló el contrato (potencialmente por razones sexistas), aunque John Thorn, el historiador oficial de las Grandes Ligas, dijo que un comisionado no se involucraría con un contrato de Ligas Menores.

Broome sigue la teoría que la propia Mitchell quería salir del contrato. También especula que un servicio de cable probablemente recogió la idea de que el comisionado anulara el contrato, lo que pondría esa idea en los periódicos de todo el país.

En una entrevista de 1933 con el _Muscatine Journal and News, _ el padre de _Mitchell, el Dr. Joe Mitchell, dijo: “Ella sigue siendo propiedad de Chattanooga … Fue prestada al equipo de House of David durante el verano, tal como la habían prestado a muchos otros clubes “.


Sin embargo, la pregunta más importante en torno a la 2/3 entrada de Mitchell es si Ruth y Gehrig se poncharon a propósito.

“No hay duda de que fue un truco, que fue arreglado de antemano”, dijo Thorn. “Joe Engle, que es un gran showman, sin duda posiciona esto como un truco e invitó tanto a Gehrig como a Ruth a interpretar sus papeles. Es importante recordar que Ruth había aparecido en varias películas, por lo que era un actor experimentado. Como se puede ver en la forma en que arrojó su bate después de realizar el strike tres “.

Además de señalar la fecha programada originalmente para el juego, Thorn agregó que al ver las imágenes, “puedes ver lo gracioso que es pensar que su recta de 65 mph engañó a alguien”.

Por el contrario, Patrick cree que la baja velocidad funcionó a favor de Mitchell, comparándola con un niño sin experiencia que entra para lanzar contra jugadores que están acostumbrados a ver velocidades mucho más rápidas. Ruth y Gehrig estaban preparados para afrontar los lanzamientos de 90 millas.

Otro punto de discusión que plantea Patrick es por qué cualquiera de los dos haría esto, ya que ninguno de los dos necesitaba el dinero. Ella sostiene que no se sabía que Ruth respetara a las mujeres, mientras que Gehrig era demasiado “honrado” para falsificar cualquier juego.

Patrick reconoce que probablemente podrían haber descubierto a Mitchell con otro turno al bate. Broome agregó que Mitchell nunca trató de sacar provecho de su historia y siempre sostuvo que era real.

“Ninguna persona dijo que esto era una trampa o que se les dijo que hicieran algo o que no hicieran algo en ambos lados, los Yankees y los Lookouts”, dijo Broome.

“De hecho, algunos jugadores a los que se les preguntó al respecto [como] Tony Lazzari hicieron los comentarios, ‘Lo único que me dijeron fue,” No golpees a uno por el medio y mátala. No la mates con una línea “, dijo. ‘Eso es todo lo que me dijeron'”.


Thorn cree que es solo otro ejemplo de cómo la sociedad construye figuras históricas.

“La gente dirá cosas. La gente creerá cosas. Y es una función de la esperanza y tal vez de la ideología hacer de ciertos pioneros históricos más de lo que sus historias de vida podrían merecer”, dijo.

“El ascenso de las mujeres en el deporte, que es loable y genuino, a veces buscará sus raíces y embellecerá la historia de maneras que son ahistóricas”.


Ya sea un cuento de David contra Goliat, un caso para ver la historia de la manera que queremos, o simplemente, una mujer con una curva perversa, la gente siempre se preguntará qué historia hay más allá de los boxscores.


Pero pase lo que pase “realmente”, Mitchell sigue siendo una leyenda por derecho propio.

Los Lookouts continúan honrando su legado, teniendo que lanzar el primer lanzamiento en 1982 y más recientemente creando un bobblehead de ella, para que las generaciones futuras puedan recordar lo que fue posible en ese fatídico día de abril.


“Es una historia increíblemente inspiradora”, dijo Patrick. “Que no importa cuáles sean las probabilidades, nunca, nunca, nunca te rindas”.

Kelsie Heneghan es reportera de MiLB.com.

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