Uno de los últimos jugadores de la Liga Negra persistió por amor al juego

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Por Arlene Schulman

Star-Ledger

NEW JERSEY (nj.com),-Pedro Sierra posa sobre un montículo de cemento frente a un bateador imaginario. Se mete una pelota de béisbol en la palma de la mano, con las manos tan grandes como guantes de receptor, y prepara lanzamientos basados en la física, la síncopa y el engaño. Cuando comienza sus movimientos, sus ojos oscuros de 82 años se fijan en su víctima prevista como un gato listo para tender una emboscada a un ratón.

Con las manos sobre su cabeza, el terreno de juego es un misterio para los espectadores hasta que llega a su oponente en un estilo pugilista que lo lleva de regreso a campos de pelota llenos de rocas y arbustos espinosos en su natal Cuba, donde jugó por primera vez. Casi todos los niños jugaban béisbol en La Habana, incluido Sierra, que tenía 5 o 6 años cuando agarró un palo y golpeó una pelota gastada.

“Había tanta gente que jugaba béisbol”, recuerda, escuchando a Miles Davis en su casa de dos dormitorios llena de carteles en Mays Landing. “Estaba en nuestra sangre. Rafael Almeida, Armando Marsans. Eran la comidilla del vecindario. … Quería ser como ellos “.

Pedro Sierra jugó para los Alacranes de Durango-Laguna en la Liga Central Mexicana en 1957 (Foto de Arlene Schulman)

Su barrio en La Habana estuvo una vez saturado de boxeadores, beisbolistas y músicos, olor a puros y ritmos de son, mambo y rumba. Familias como la de Sierra fueron apretujadas en viviendas de una sola habitación con inodoros y lavaderos afuera.

Una ducha era un balde de agua calentado en la estufa. Sierra, hijo de un contendiente de peso welter llamado Perico que lustraba zapatos, era demasiado pequeño para boxear; en cambio, encontró su música en el béisbol. Entonces, se dirigió a los Estados Unidos, donde los héroes locales habían ido a practicar el deporte.

Almeida y Marsans, pasando por blancos, se apresuraron alrededor de las bases con los Rojos de Cincinnati. Mientras tanto, cubanos negros como Isidro Fabre y Minnie Minoso, el “Cometa cubano” y primer cubano negro en las Grandes Ligas, jugaron en las Ligas Negras. Sierra adoraba a Minoso.

Tapas revestidas de metal

Rube Foster fundó las Ligas Negras en 1920 en una América segregada.

Los Pittsburgh Crawfords. Kansas City Monarchs. Payasos de Indianápolis. Las Estrellas de Detroit. Tenían atletas extraordinarios como Satchel Paige, Hank Aaron, Willie Mays, Jackie Robinson, Smokey Joe Williams, Roy Campanella y más.

Sobreviven menos de 150 peloteros de la Liga Negra. Sierra es uno de ellos.

Los juegos nocturnos, las espinilleras para los receptores y los cascos de bateo se originaron por primera vez en las Ligas Negras. Tres mujeres, incluida la segunda base Toni Stone, jugaron a la pelota. “Ella podía recoger tierra”, dice Sierra, complementando las habilidades de campo de Stone.

En 1947, Robinson, que había jugado con los Monarchs, se convirtió en el primer jugador negro en integrar el béisbol de las Grandes Ligas, con gorras de béisbol forradas con inserciones de metal para protegerlo de las pelotas que los lanzadores racistas podrían lanzarle a la cabeza.

Sierra lanzó una bola rápida con tanta fuerza como “bolo punch” de Kid Gavilan, una combinación de gancho y gancho que cortó el aire como un machete a través de la caña de azúcar.

Pedro Sierra, rodeado de fotos familiares, jugó béisbol durante 22 años. Se retiró después de que su hijo mayor le preguntara por qué la familia no estaba junta. (Foto de Arlene Schulman.)

El cazatalentos de béisbol Máximo Sánchez, impresionado por la velocidad de lanzamiento y el control del adolescente, firmó con Sierra un contrato de $ 100 al mes con los Payasos en 1954. En lugar de graduarse de la escuela secundaria, Sierra de 16 años abordó una maleta de cartón turbohélice , guante de béisbol y pinchos bajo el brazo, y voló de La Habana a Miami para reunirse con el equipo.

Jugaron una vez al día, a veces dos, desde abril hasta finales de agosto en todo, desde pastos de vacas hasta estadios.

No enseñado a odiar

Viajaron en autobuses calientes y destartalados y se enfrentaron a hoteles y restaurantes con letreros de “solo blancos”. Los jugadores vestían su orgullo bajo uniformes de franela en el calor y la humedad del sur y corrían para subir al autobús, lo que dejaría a un hombre negro solitario al costado de la carretera bajo los árboles que se balanceaban por la noche si no era lo suficientemente rápido.

“Sabía que el racismo era malo en Estados Unidos”, dice Sierra. “No supe hasta más tarde el impacto de la palabra NEGRO —-. Mi papá me dijo: ‘Lo escuchas pero no escuchas’. Me llamaron de todo tipo, pero yo no les presté atención “.

Aún así, el racismo fue más duro para el adolescente de La Habana que para otros compañeros. “Tenía algunas lágrimas. Sabía inglés y lo que decían. Tuve que sentarme y tomarlo ”, recuerda. Los jugadores cubanos mayores le dijeron que ignorara los insultos y que se concentrara en su juego.

“No me enseñaron a odiar. Lo único que odiaba era cuando la gente me pegaba jonrones “.

Una articulo de periódico lo llamó un artista de curvas. Pero su mejor lanzamiento, dice, fue un retroceso, un lanzamiento lanzado a una pulgada del bateador, lo que lo obligó a retroceder para evitar ser golpeado.

Sierra lanzó para Indianapolis Clowns en 1954-55 y se mudó a los Stars en 1956. Dice que fue uno de los últimos jugadores de la Liga Negra en firmar un contrato de Grandes Ligas, con los Senadores de Washington en 1959.

Pero fue reclutado por el Ejército. , lanzando para los Tanques de Fort Hood. Jugó béisbol durante 22 años, incluso en el sistema de Ligas Menores de los Mellizos de Minnesota. Lo más cerca que estuvo Sierra de las Grandes Ligas fue lanzar una práctica de bateo para los Senadores en 1970.

“No me arrepiento”, dice. “El momento más feliz de mi vida fue en el campo de béisbol”.

https://www.nj.com/opinion/2021/02/one-of-the-last-negro-league-players-persisted-for-the-love-of-the-game.html

Arlene Schulman es una autora, fotógrafa, cineasta y presentadora de podcasts que vive en la ciudad de Nueva York y redacta para NJ.com.

Síganos en Twitter @NJ_Opinion y en Facebook en NJ.com Opinion.

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