La oposición de la Liga Menor de Béisbol a la revisión que suaviza en pandemia

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Enfrentando dificultades financieras, los funcionarios de la Liga Menor de Béisbol parecen estar cada vez más abiertos a las propuestas de las Grandes Ligas de Béisbol para modernizar el sistema agrícola.

 Por James Wagner

https://www.nytimes.com/

Si bien Major League Baseball trabaja en un plan para reiniciar su temporada, el destino del béisbol de ligas menores, y 42 equipos en ciudades pequeñas y pueblos que pueden verse afectados por una propuesta de reestructuración, es más precario que nunca.

Los equipos de ligas menores dependen en gran medida de los ingresos derivados de las personas en las gradas: venta de boletos, cerveza y hot dogs y patrocinios vinculados a la asistencia.

Pero en el futuro previsible, no habrá fanáticos en los juegos debido a la pandemia de coronavirus. Incluso en tiempos normales, más de un puñado de juegos cancelados, generalmente lluvias, podría significar la diferencia entre ser rentable o no.

La realidad económica de la pandemia ha sido tan grave para algunos propietarios de equipos que la organización conocida como MiLB parece cada vez más abierta a aceptar un plan ampliamente debatido por Major League Baseball para revisar todo el sistema agrícola.

Presentado en octubre, M.L.B. reduciría una cuarta parte de los equipos de ligas menores y realineará las afiliaciones de los clubes MiLB. En las últimas semanas, las partes han discutido que M.L.B. se hará cargo de las operaciones independientes de MiLB.

El plan de contracción provocó la protesta de los líderes de la ciudad y los políticos nacionales sobre socavar un pedazo de Americana.

Sin embargo, incluso antes de que toda la fuerza de la pandemia cerrara los deportes en marzo, había indicios de que los oficiales de las ligas menores estaban llegando a aceptarlo.

“Esperamos que las negociaciones con MLB hayan entrado en una fase más constructiva y creemos que las perspectivas para concluir un acuerdo mejorarían si nos abstuviéramos de comentarios públicos adicionales sobre las negociaciones, a la espera de nuevos desarrollos”, dijo el presidente de la liga menor, Pat O’Conner, escribió en un memorando del 24 de febrero a los propietarios del equipo, que fue obtenido por The New York Times.

Un mes después de que M.L.B. y MiLB intercambiaran otra ronda de púas en cartas y declaraciones, O’Conner prohibió a los propietarios de equipos y funcionarios hablar con los medios de comunicación sin la aprobación de su oficina, ya que las negociaciones se intensificaron. El acuerdo operativo entre las partes expira en septiembre.

Por separado, se les pidió a los propietarios de ligas menores que atenuaran sus llamamientos al Congreso. M.L.B se enfureció ante las reiteradas críticas de los legisladores.

La principal razón del cambio de tono de MiLB, dijeron tres personas familiarizadas con las negociaciones, fue la creciente creencia de que M.L.B. podría ejercer su opción nuclear, alejarse de la estructura existente y formar su propio sistema agrícola.

Eso pondría en peligro a todos los equipos de ligas menores, no solo a los que están en el bloque de corte (una amenaza similar ocurrió durante las últimas negociaciones polémicas sobre un acuerdo operativo en 1990).

El hecho de que MiLB parecía estar de acuerdo con M.L.B., semanas antes de que ocurriera lo peor de la pandemia de coronavirus, decepcionó a algunos propietarios de ligas menores, particularmente a aquellos en riesgo de perder su afiliación a las grandes ligas.

El prolongado cierre del coronavirus ha paralizado la posición económica de MiLB y su posición en las negociaciones con M.L.B.

“En todos los sectores de nuestra economía, habrá empresas que no lo lograrán”, dijo Dick Nussbaum, presidente de la Clase A Midwest League, mientras expresaba confianza en los propietarios de los 16 equipos de su liga.”Entonces, para mí decir que todos vamos a estar bien, sería ridículo”.

O’Conner, a través de un portavoz, declinó hacer comentarios.

Sin los ingresos de los juegos, los equipos de la liga han reducido sus fuerzas laborales y han buscado ayuda federal.Debido a que no tienen ofertas extendidas de transmisión de TV, MiLB no puede considerar jugar en estadios vacíos, como M.L.B. espera hacer este verano.

Sin una temporada, algunos de los 160 equipos de MiLB pueden no sobrevivir, lo que en efecto le da a M.L.B. la contracción que buscó todo el tiempo.

M.L.B. ha lanzado su plan de reorganización de ligas menores como una forma de mejorar el desarrollo de los jugadores, reducir los viajes implacables, mejorar las instalaciones destartaladas y aumentar el salario de los jugadores de ligas menores, muchos de los cuales ganan menos de un salario digno.

M.L.B. incluso ha propuesto absorber las operaciones de MiLB, con sede en San Petersburgo, Florida, y ha sido independiente desde 1901.

MiLB ha respondido diciendo que muchas comunidades perderían empleadores y fanáticos, y ha argumentado que el ahorro de costos de los equipos de M.L.B., en gran medida al eliminar a los equipos de temporada corta, sería mínimo. También ha propuesto formas de corregir las deficiencias del estadio.

M.L.B. ha tratado de calmar a los políticos preocupados y a los propietarios de ligas menores lanzando una liga de equipos independientes en las ciudades de los equipos contratados.

La lista de equipos a eliminar ha cambiado, en parte debido a la presión política, desde que The Times la publicó por primera vez en noviembre. M.L.B. siempre ha tenido la ventaja: sus equipos abastecen a los jugadores y entrenadores de las ligas menores.

Los valores de franquicia de los clubes de ligas menores, con un valor de entre $ 3 millones y $ 25 millones, se derivan en gran medida de su afiliación a las grandes ligas.

Sabiendo esto, MiLB libró una batalla de relaciones públicas, buscando y obteniendo un amplio apoyo de miembros del Congreso y alcaldes en ciudades de ligas menores. Pero a medida que continúa la pandemia, muchos temen que la temporada de ligas menores de 2020, no solo los equipos en riesgo de contracción, esté en peligro.

MiLB juega en ciudades más pequeñas de todo el país donde podrían estar surgiendo puntos calientes.También tiene más pautas de reapertura diferentes de los estados para hacer malabarismos.

M.L.B redujo el draft amateur de este verano a cinco rondas, de 40, para ahorrar costos, y los equipos de las grandes ligas probablemente necesitarán rosters extendidas para reanudar su juego.

“Tengo 70 fechas para ganar tanto dinero como puedo”, dijo Sam Bernabe, presidente de los Iowa Cubs, el afiliado de la Clase AAA de los Chicago Cubs.Añadió: “Si pierdo alguno de esos días, digamos por una lluvia o el aplazamiento debido a una crisis de salud, lo empeora cada vez más”.

Según las cifras de MiLB, los clubes ganan un promedio de $ 70,000 en ingresos brutos por juego en casa y $ 5.4 millones por año.

La mayor parte se destina a gastos operativos, que incluyen el pago de empleados (cada equipo tiene un promedio de 21 trabajadores a tiempo completo y 200 trabajadores temporeros) y el alquiler (los equipos pagan un total combinado de $ 65 millones anuales, la mayoría a los gobiernos locales).

Los equipos de ligas menores han pedido ayuda a sus ciudades o condados con sus pagos de renta o fianza. Los equipos han discutido la posibilidad de otorgar créditos a los patrocinadores. Los equipos han suspendido y despedido a los trabajadores a tiempo completo, muchos de los cuales ganan entre $ 40,000 y $ 50,000 al año.

Jeff Savage, presidente de Sacramento River Cats, un afiliado de Clase AAA de los Gigantes de San Francisco, dijo recientemente que el personal estacional de medio tiempo de su equipo de 500 personas se redujo a cero. Su personal de más de 50 empleados de tiempo completo se redujo a 20 .

“Si no tenemos una temporada 2020, vamos a pasar 18 meses entre juegos”, dijo. “Cada negocio se vería realmente perjudicado por tener 18 meses en esencia, con cero ingresos”.

Para ayudar, Jeff Lantz, un portavoz de MiLB, dijo que esperaba que muchos equipos recibieran dinero del Programa de Protección de Cheques de Pago del gobierno federal para pequeñas empresas. Sin embargo, eso es temporal y el futuro es sombrío.

Frente a los prospectos de una temporada 2020 perdida, algunos equipos han estado ansiosos por concluir las negociaciones más temprano que tarde, en parte para que se pueda hacer un calendario 2021 y puedan comenzar a reservar eventos que no sean de béisbol para ganar dinero, como conciertos y festivales.

Con su difícil situación financiera en aumento, MiLB volvió a recurrir a aliados en Washington que simpatizaban con su interpretación de David contra Goliat. Al revertir una orden de silencio anterior, MiLB solicitó a sus equipos que se comunicaran con sus representantes en el Congreso para detallar sus dificultades económicas, según un correo electrónico de Robert Fountain, asesor general adjunto de MiLB, a los equipos el 9 de abril, que fue obtenido por The Times. .

La razón: MiLB estaba buscando un préstamo de $ 350 millones, dijeron tres personas familiarizadas con la situación que solicitaron el anonimato porque no estaban autorizadas a hablar en público.

Lantz dijo que MiLB esperaba calificar en el futuro para un préstamo devengado de intereses, como parte del nuevo programa de préstamos de Main Street de $ 600 mil millones de la Reserva Federal.

“El P.P.P. es una curita y necesitamos un torniquete”, dijo. “Los miembros del Congreso bipartidista reconocen que Minor League Baseball necesita esta ayuda en un programa de préstamos que estabilizará nuestra industria y nos permitirá continuar”.

MLB, que gastó $ 1.24 millones en cabildeo el año pasado, también ha sido atractivo para el Congreso. Desde el 1 de enero hasta el 31 de marzo, MLB gastó $ 310,000 en cabildeo, con ayuda de alivio de coronavirus y “Modernización de la Liga Menor de Béisbol” entre las razones enumeradas en los registros del Congreso .

El 22 de abril, MLB y MiLB celebraron una sesión de negociación formal. A la mañana siguiente, emitieron una declaración conjunta llamando a la reunión “constructiva” y diciendo que continuarían hablando con el objetivo de alcanzar “un acuerdo a largo plazo mutuamente beneficioso en el futuro cercano”.

Para muchos, era otra señal de que MiLB estaba concediendo. Estaba muy lejos del discurso ardiente de O’Conner a los equipos de ligas menores en las reuniones anuales de invierno en diciembre. “No podemos permitirnos que nos astillamos para este próximo acuerdo”. dijo entonces: “El futuro de nadie está seguro a menos que todos sus futuros estén seguros”.

En este momento, el futuro de MiLB no es seguro.

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